Seguimiento de Poblaciones

3. Seguimiento de las poblaciones de Conejo

El conocimiento de la distribución del conejo, su abundancia y tendencia poblacional es un factor fundamental para poder valorar adecuadamente su estatus, tendencias poblacionales y la necesidad o no de emprender trabajos de manejo de sus poblaciones.

Como endemismo ibérico, y catalogado como VU (Vulnerable; Villafuerte et al. 2009)  en el Atlas y Libro Rojo de Mamíferos de España (Palomo et al. 2009), es urgente emprender acciones de monitorización de la especie dentro de sus múltiples facetas ecológicas (Delibes-Mateos y Gálvez-Bravo 2009): por su interés intrínseco como especie, como clave para la conservación de múltiples depredadores ibéricos protegidos o amenazados, como especie plaga de cultivos agrícolas y como una de las especies más importantes de caza menor con la perdiz roja (Ballesteros, 1998).

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En el caso de las repoblaciones de conejo, resulta fundamental para valorar si los manejos tienen éxito o no. Este aspecto, fundamental para cualquier proyecto de gestión, necesita ser mejorado en muchos de los proyectos realizados hasta la fecha.

Idealmente, un método válido para el seguimiento de poblaciones de conejo debería ser aplicable a un amplio rango de hábitats y de densidades de la especie, de forma que pudiesen obtenerse datos robustos y que permitiesen la comparación en diferentes áreas, densidades y/o condiciones ecológicas.

Aunque hay varios grupos de investigación dedicados a comparar y evaluar diferentes métodos (directos o indirectos) para elaborar un protocolo de seguimiento a escala nacional, aún no hay un consenso al respecto. Los métodos aplicados varían, pero pueden agruparse en dos grandes tipos:

Conteo Directo de Ejemplares

  • Trampeo (captura) de ejemplares.
  • Conteo visual de conejos (IKA’s, DISTANCE, censos con banda fija de conteo a pie).

Métodos Indirectos

  • Conteos de letrinas.
  • Conteo de excrementos (al azar, en estaciones fijas o a lo largo de transectos).
  • Conteos de madrigueras.
  • Seguimiento mediante fototrampeo.

En los últimos años, quizá el método más ampliamente utilizado en proyectos de seguimiento en España sea el propuesto en los protocolos de trabajo del LIFE+ Iberlince, consistente en una combinación de muestreos de letrinas de conejo en transectos a pie (abundancia relativa), el uso de IKA’s.

El O.A.P.N. también trabaja de una forma similar, utilizando métodos como IKA’s desde vehículo a escala amplia, sumado a conteos directos a pie y conteos de letrinas en transectos a pie Guzmán et al. 2012.

Por otro lado, diversas Administraciones regionales y proyectos de seguimiento utilizan un amplio abanico de métodos que incluyen censos nocturnos con foco, censos de animales desde vehículo y software específico (DISTANCE; Andalucía), IKA’s (Castilla-La Mancha), y algunos trabajos de seguimiento científico a gran escala utilizan conteos de excrementos con distintas variantes.

Actualmente se está trabajando en la evaluación de diferentes métodos directos (conteos diurnos o nocturnos desde vehículo) como métodos válidos para evaluar densidades de conejos y daños agrícolas en áreas de campiña Barrio et al. 2010, y hay un interés creciente en el desarrollo de un método sencillo y fiable que permitiese hacer un seguimiento de la especie a gran escala.

Existen trabajos previos para valorar la idoneidad de diferentes métodos para estimar densidades de conejo Palomares 2001, Poole 2003, Fernandez de Simon 2011), pero no existe aún un método estandarizado y aplicable en amplias áreas que cuente con un consenso amplio.

A pesar del interés por la especie en España, quizá el mayor número de trabajos al respecto se ha llevado a cabo en Australia.

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El papel del conejo como especie plaga en este continente es importantísimo, y hay un enorme interés por obtener un método robusto, sencillo y fiable de seguimiento de la especie. A este respecto, recientemente Mutze et al. (2014) han propuesto un método robusto, sencillo y fiable basado en conteos de excrementos, que se muestra como uno de los métodos más habitualmente utilizados tanto en Australia como en Europa.

Basado en un primer intento de estandarizar y obtener un método fiable por Cooke et al. (2008), y con la experiencia previa de otros autores como Parer (1982), Wood (1988), Ballinger y Morgan (2002), Muzte y colaboradores utilizan conteos de excrementos que han sido comparados con otros métodos (como conteos de madrigueras o conteos directos de conejos con faro por la noche), y que se han revelado como índices robustos cuando se aplican a una escala suficientemente amplia.

Los autores señalan que es un método que permite cuantificar densidades de conejo en una amplia variedad de medios (matorral mediterráneo, pastizales, cultivos, robledales y plantaciones forestales).

Por otra parte el conteo de excrementos puede ser realizado por personal al que se forma rápidamente, no necesita medios caros y el material es mínimo. El conteo de excrementos de conejo se realiza en puntos (parcelas cuadradas) de 0,1 m2, y se estima que 200 de estos puntos son suficientes para estimar la relación daños-abundancia de conejo en cultivos. Se ha calculado que 2 personas realizan esta estima en 1-2 horas, lo que representa un coste temporal asequible.

En el marco del proyecto SOS Conejo (WWF – Fundación Biodiversidad) se está trabajando en la obtención de un protocolo de seguimiento estandarizado y de fácil aplicación a gran escala para la realización de un Sondeo Nacional de las poblaciones de conejo silvestre que sirva como base para la redacción de una Estrategia Nacional de Gestión de la especie.